Населённый пункт был основан на реке Малый Бачат как посёлок при сереброплавильном заводе, пуск которого состоялся 15 ноября 1816 года, в день святого Гурия, в честь которого завод и посёлок получили своё имя. По другой версии, посёлок был назван в честь министра финансов (1810—1823) Гурьева Дмитрия Александровича. В 1826 году начата выплавка чугуна в доменной печи и завод перепрофилировался в железоделательный (Гурьевский металлургический завод).

18 января 1935 в составе Западно-Сибирского края образован Гурьевский район с центром в Гурьевске. В результате административных реформ Гурьевский район вначале вошёл в состав Новосибирской области, а с 1943 в состав Кемеровской области. С 1963 по 1986 Гурьевск входил в состав Беловского района. 12 января 1987 года вновь был создан Гурьевский район с центром в Гурьевске.

С января 2006 года образован Гурьевский муниципальный район, а город Гурьевск получил статус городского поселения.